¿Puede un nieto heredar antes que un hijo?

A la hora de hacer testamento, las motivaciones del testador para favorecer a algunos de sus familiares sobre otros pueden ser muy diversas.

La ley permite amplia libertad para disponer de los bienes en testamento, pero al mismo tiempo trata de garantizar que se respeten los derechos de los herederos forzosos o legitimarios, reservando a su favor una porción de la herencia o un derecho de usufructo sobre algunos bienes.

Por todo ello, no es fácil que un nieto pueda heredar antes que un hijo, aunque sí es posible si se dan circunstancias muy específicas que vamos a analizar a continuación.

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¿Puede hacerse testamento a favor de un nieto en lugar de un hijo?

El Código Civil obliga a reservar una porción de la herencia a favor de los herederos forzosos o legitimarios, que son los hijos o descendientes, en su defecto los padres o ascendientes, y el cónyuge. Respetando la legítima que corresponde a estos herederos, el testador podrá disponer libremente del resto de la herencia.

Por ese motivo, el testador puede favorecer en gran parte al nieto sobre el hijo, pero la ley no permite dejar al nieto la totalidad de la herencia ni despojar al hijo de lo que le corresponde, a menos que exista alguna causa de desheredación, caso que se expone más adelante.

Si el deseo del testador es favorecer al nieto en la medida de lo posible, podrá hacerlo del siguiente modo:

  • Los hijos del testador tienen derecho a dos tercios de la herencia, de los cuales, uno es el tercio de legítima y deberá ser dividido entre todos ellos a partes iguales. El segundo tercio es el tercio de mejora y podrá destinarse a favorecer o mejorar la herencia de cualquiera de los hijos o nietos.
  • Si no hay hijos del testador, son los nietos y demás descendientes los que tienen derecho a esos dos tercios.
  • El otro tercio de la herencia es de libre disposición, y puede distribuirse entre las personas que se desee, sin ningún límite.

Por tanto, haciendo uso de las facultades que ofrece la ley, el testador podrá dejar a su nieto o nietos dos tercios de la herencia: uno en concepto de mejora y otro en concepto de libre disposición.

También deberá tener en cuenta los derechos hereditarios del cónyuge viudo (y abuelo o abuela del nieto, posiblemente). La legítima del cónyuge viudo, cuando hay hijos o nietos del fallecido, consiste en un derecho de usufructo viudal sobre el tercio de mejora.

¿Puede heredar el nieto si el hijo es desheredado?

Puede ocurrir que el testador desee que la herencia se transmita directamente a su nieto porque crea que su hijo no merece heredar. Si el testador considera que su hijo o hijos han tenido con él una conducta inadecuada y grave que justifica que queden fuera de la herencia, podrá desheredarlos.

Las causas legales para desheredar a un heredero forzoso, como es el caso de los hijos, son las siguientes (artículo 853 del Código Civil):

  • Negar sin justificación los alimentos al testador.
  • Maltratarlo de obra o injuriarlo gravemente.
  • Ser condenado en sentencia firme por delitos contra la libertad, la integridad moral y la libertad e indemnidad sexual contra el testador o contra alguno de sus familiares cercanos. También por cometer un delito contra los derechos y deberes familiares respecto de la herencia del testador.
  • Ser condenado por denuncia falsa por acusar al testador de un delito para el que la ley señale pena grave.
  • Obligar al testador con amenazas, fraude o violencia, a hacer testamento o a cambiarlo.
  • Impedirle por iguales medios hacer testamento o revocarlo, o suplantar, ocultar o alterar otro testamento posterior.

Tanto si la causa de desheredación era conocida en el momento de hacer testamento como si es sobrevenida al fallecimiento del testador, el hijo no heredará y lo hará el nieto en su lugar (artículo 857 del Código Civil).

¿Puede un nieto heredar antes que un hijo si no hay testamento?

En caso de no existir testamento o de que el que existe no sea válido, se ponen en marcha los mecanismos de la sucesión intestada, en virtud de la cual los hijos heredan antes que los nietos, y excluyen la posibilidad de que cualquier otro familiar pueda heredar.

Sin embargo, hay alguna posibilidad de que hereden los nietos en lugar de los hijos, como es el caso de incurrir el hijo en causa de desheredación, como ya se ha visto.

También hay una posibilidad en caso de que el hijo repudie la herencia, pero solo si se dan determinadas circunstancias que vamos a ver a continuación.

¿Pueden los hijos renunciar a la herencia para que hereden los nietos?

La ley permite repudiar la herencia, es decir, renunciar a ella. La repudia debe ser voluntaria y libre, por lo que debe ser el propio heredero el que lo decida así, no siendo posible forzar a nadie a repudiar, ni podrá el testador obligar en testamento a sus hijos a que renuncien a la herencia en favor de un nieto (artículo 988 del Código Civil).

El Código Civil tampoco permite gravar con la imposición de una sustitución fideicomisaria la legítima que corresponde a los hijos (artículo 782), lo que significa que el testador no puede disponer en su testamento que el hijo reserve el bien para entregarlo al nieto, limitando así el derecho de propiedad del hijo.

La consecuencia de la repudia de la herencia por parte del hijo varían según las circunstancias:

  • Si el hijo renuncia a su parte de la herencia pero existen más hijos del fallecido, la parte del que renuncia acrecienta la de sus hermanos. Es lo que se llama derecho de acrecer (artículo 922 del Código Civil). Si alguno de esos hermanos no vive pero tiene hijos a su vez (nietos del fallecido), entonces se acrecienta la parte de esos nietos, que heredan por derecho de representación.
  • Si el hijo renuncia a su parte de la herencia y no existen más hijos, entonces sí heredan los descendientes del grado siguiente, es decir, los nietos. Pero heredan todos los nietos por igual (artículo 923).
  • Si el fallecido hizo testamento y previó un sustituto para que heredara en caso de renuncia de la herencia por el heredero, entonces heredará ese sustituto.

Por tanto, el nieto puede heredar antes que el hijo en dos casos: si el hijo es hijo único y renuncia a su herencia, y si el testador previó que el nieto fuera sustituto del hijo y el hijo renuncia a la herencia.

¿Se puede donar en vida bienes al nieto para reducir la herencia del hijo?

Las donaciones que el testador haga en vida a favor de su nieto no pueden superar el valor de lo que el nieto tenga derecho a recibir por testamento (artículo 636 del Código Civil).

Por tanto, el valor de las donaciones debe limitarse a aquel que suponga dos tercios de la herencia (correspondiente a los tercios de mejora y de libre disposición), aunque la prudencia aconseja que sean inferiores a ese valor, ya que el patrimonio del testador puede variar hasta el momento del fallecimiento.

Si no se respeta el límite, la donación no surtirá efecto en todo lo que exceda de ese valor.

Además, si un heredero potencial del testador considera que el valor de las donaciones excede de lo permitido, podrá pedir una reducción (artículo 655). En este grupo se incluyen los herederos con derecho a legítima o a una parte de la herencia en virtud de la sucesión intestada, o sus propios herederos. El derecho a pedir la reducción es un derecho irrenunciable.

Cualquier otra donación o legado que el testador se proponga realizar a favor del nieto en vida o por testamento deberá ceñirse igualmente a la cantidad que el nieto esté legitimado para recibir.

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