¿Qué significa heredar por cabezas?

A la hora de aplicar las normas de la sucesión hereditaria, la ley distingue entre heredar por cabezas o heredar por estirpes.

Heredar por cabezas supone que cada beneficiario hereda por sí mismo y no por derecho de representación, y le corresponde una porción por derecho propio.

A continuación vamos a ver qué significan todos estos conceptos.

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¿Por qué habla la ley de heredar por cabezas?

El Código Civil es el cuerpo legal que establece las normas que hay que aplicar en la sucesión hereditaria, y habla de dos formas de heredar: por cabezas y por estirpes.

Se menciona la sucesión por cabezas en el artículo 939, al hablar de la forma de heredar si hay varios ascendientes de igual grado del fallecido pertenecientes a la misma línea.

Por aplicación de ese precepto, los ascendientes cuyo parentesco es igual de cercano con el fallecido heredarán a partes iguales: una parte para cada heredero.

La expresión heredar por cabezas adquiere más sentido cuando se contrapone a la otra forma de heredar prevista por el Código Civil, que es la sucesión por estirpes.

Heredar por estirpes supone heredar por derecho de representación, es decir: en ausencia de ese heredero. Y, además, cuando hay varios herederos que heredan por representación, se divide en partes iguales la porción que correspondía al heredero anterior.

Por ejemplo: si el fallecido tenía tres hijos, cada uno de ellos heredará por cabeza, y por tanto le corresponderá una porción exactamente igual a la de sus hermanos. Pero si uno de los hermanos falleció dejando dos hijos, esos dos hijos deberán repartirse la porción que correspondía a su padre, porque ellos heredan en representación de su padre, y por estirpe.

Hay un caso especial: el de los sobrinos del fallecido, que heredan por estirpes si concurren con alguno de sus tíos y por cabezas si concurren solos (artículo 927).

Esto se prevé porque la herencia se va distribuyendo por niveles (grados): del más cercano al más lejano. Y mientras haya parientes en el grado más cercano, se excluirán los de los grados siguientes, que heredan por representación y por estirpe mientras tengan que concurrir con los parientes del grado anterior, y por eso tienen que repartirse una porción igual a la de ellos.

¿Quiénes heredan por cabezas?

En algunos casos, el Código Civil prevé expresamente que los parientes hereden por cabezas: 

  • Los hijos del fallecido heredan siempre por derecho propio, es decir, por cabezas, dividiendo la herencia en partes iguales (artículo 932).
  • Los ascendientes de igual grado pertenecientes a la misma línea (artículo 939). Por ejemplo, el abuelo y la abuela paterna.
  • Dentro de cada línea de ascendientes (artículo 941), pero teniendo en cuenta que si hay ascendientes de ambas líneas, la herencia se divide por mitad entre las dos líneas. Por tanto, si hay dos abuelos maternos y dos abuelos paternos, cada uno hereda una porción igual. Pero si hay dos abuelos maternos y un abuelo paterno, los dos maternos se reparten una mitad de la herencia y la otra mitad corresponde al paterno.
  • Si concurren hermanos con sobrinos, hijos de hermanos de doble vínculo, los hermanos heredan por cabezas, y los sobrinos por estirpe en representación del hermano al que le hubiera correspondido una porción (artículo 948).

Las normas expuestas son las que se tienen en cuenta en caso de que el causante muera sin dejar testamento, es decir, cuando operan los mecanismos de la sucesión intestada. Por el contrario, si hace testamento, puede favorecer a unos herederos frente a otros utilizando las porciones de herencia que la ley prevé con fines de mejora y de libre disposición.

No obstante, para la aplicación de la legítima (es decir, la porción que corresponde a algunos herederos y que hay que respetar cuando se hace testamento) sí se tienen en cuenta las normas de la sucesión por cabezas y por estirpes.

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