¿Qué significa heredar por estirpes?

Cuando varias personas heredan en representación de otra, se reparten la porción que hubiera correspondido a esa otra persona. Es lo que se llama heredar por estirpes.

Los herederos que heredan por estirpes no heredan por derecho propio, sino por ausencia de la persona que debería haber heredado con preferencia a ellos.

A continuación vamos a ver en qué casos se aplica esta norma de sucesión hereditaria.

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¿Por qué habla la ley de heredar por estirpes?

El Código Civil hace la distinción entre la sucesión por cabezas y por estirpes, que se aplican en función del grado de los parientes que concurran a la sucesión.

La sucesión se va produciendo por niveles que la ley denomina grados, de forma que los parientes que los son en un grado inferior excluyen a los del grado siguiente. Sin embargo, a veces falta un pariente del grado anterior y le suceden los del grado siguiente por representación.

Los parientes de un mismo grado en la misma línea heredan por derecho propio, es decir, por cabezas, mientras que los del grado siguiente heredan por representación del pariente que debería haber heredado en primer lugar, y por estirpes, es decir, repartiéndose en partes iguales la porción que correspondía a aquel.

Puede darse el caso de que coexistan parientes en grados distintos con derecho a heredar. Por ejemplo, hijos con nietos, porque alguno de los hijos ya haya fallecido. En este caso, los hijos heredan por cabezas, mientras que los nietos heredan por representación y por estirpes, lo que supone tener que repartirse la porción que habría correspondido a su padre.

Así, en caso de concurrir a la herencia dos hijos del fallecido y tres nietos, hijos a su vez de un tercer hijo fallecido, la herencia se divide en tres partes iguales: una para cada hijo y otra a repartir entre los tres nietos, que heredan por representación de su padre.

¿En qué casos se hereda por estirpes?

A la hora de aplicar las normas de la sucesión por estirpes, hay que tener en cuenta dos aspectos (artículo 925 del Código Civil):

  • La sucesión por estirpes solo tiene lugar en la línea recta descendente, pero nunca en la ascendente.
  • En la línea colateral solo tendrá lugar en favor de los hijos de hermanos.

Esto significa que en caso de no haber padres, heredan los abuelos, cada uno por derecho propio. Y a falta de uno de los progenitores, el otro lo hereda todo, es decir: en ese caso no heredarían los abuelos la parte que correspondía al progenitor fallecido.

El Código Civil prevé expresamente la sucesión por estirpes en los siguientes casos: 

  • Si concurren a la herencia los hermanos y los hijos de hermanos (de doble vínculo), los primeros heredan por derecho propio, cada uno una porción igual, y los sobrinos heredan por estirpe, repartiéndose la porción que habría correspondido a su progenitor (artículo 948).
  • Los hijos de los medio hermanos heredarán por cabezas o por estirpes, según las normas que se aplican para los hermanos de doble vínculo (artículo 951).
  • Los descendientes heredan por cabezas y por representación del pariente al que correspondería heredar por cabeza (artículo 933). No hay límite de grado para la aplicación de esta norma, es decir: en ausencia de hijos, heredan los nietos por representación, y en su defecto, los bisnietos, etc. Cuando heredan por representación, la herencia se reparte por estirpes.
  • Los sobrinos por parte de uno o más hermanos del difunto heredarán por representación si concurren con sus tíos, pero si concurren solos, heredarán por partes iguales (artículo 927).

En resumen, la sucesión será por cabezas o por estirpes de la siguiente manera:

  • Se hereda por representación en la línea recta descendente, sin límite. Y los descendientes de los hijos del fallecido se reparten la herencia por estirpes.
  • En la línea recta ascendente, no se aplica esta norma.
  • En la línea colateral, los sobrinos heredan por representación de sus progenitores, y se reparten la herencia por estirpes, salvo que concurran solos, en cuyo caso se la reparten por cabezas.

Como excepción a estas normas, si todos los parientes del mismo grado repudian la herencia, heredarán los del grado siguiente, pero esta vez no lo harán por representación, sino por derecho propio, es decir: por cabezas (artículo 923).

Hay que tener en cuenta que las normas sobre la sucesión por cabezas y por estirpes se aplican de forma estricta en caso de que se ponga en marcha la sucesión intestada, pero si el causante muere dejando testamento, puede favorecer a algunos herederos frente a otros haciendo uso de la porción de mejora y de la de libre disposición, según los casos.

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