¿Quién hereda cuando fallece el heredero?

El proceso de sucesión hereditaria conlleva unos plazos, y en casos de especial complejidad puede dilatarse durante un tiempo prolongado. En ese tiempo pueden producirse sucesos que alteren su tramitación normal, como por ejemplo el fallecimiento de quien había sido instituido heredero, o de quien estaba llamado a serlo por aplicación de las normas de la sucesión intestada.

¿Qué ocurre en esos casos? A continuación vamos a analizar la casuística más probable y a dar respuesta a las dudas que pueden surgir.

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¿Qué ocurre con la herencia si fallece el heredero?

La respuesta a esta pregunta depende del momento en que fallezca la persona llamada a suceder.

Si fallece un heredero antes de aceptar o repudiar la herencia

El Código Civil contempla el caso del fallecimiento de un heredero sin que le haya dado tiempo a aceptar o repudiar la herencia. En ese supuesto, su derecho a aceptar o repudiar pasa directamente a sus propios herederos, que tendrán derecho a la herencia en la medida en que se lo otorgue la ley (artículo 1006 del Código Civil). Esto se llama derecho de transmisión.

Por ejemplo, si fallece el hijo del testador sin aceptar ni repudiar la herencia, esta facultad se transmite a los nietos de este, que tendrán derecho a repartirse por partes iguales la porción hereditaria que correspondía a su progenitor. Se dice entonces que heredan por representación de su progenitor y por estirpes, no por cabezas.

Así, en general, le sustituyen en la sucesión los siguientes parientes llamados a heredar según las normas aplicables:

  • Si existe testamento, se deben respetar los derechos hereditarios de, por este orden: los hijos y descendientes, los padres y ascendientes, y finalmente el cónyuge.
  • Si no existe testamento, los llamados a suceder son, por este orden: hijos y descendientes, padres y ascendientes, cónyuge, hermanos e hijos de hermanos, y finalmente los demás parientes en línea colateral hasta el cuarto grado.

Si fallece un heredero antes que el causante

Puede ocurrir que el heredero, por ejemplo, un hijo, fallezca antes que su padre, en cuyo caso podemos contemplar los siguientes escenarios:

  • Si el padre no hace testamento, se aplican las normas de la sucesión intestada, y se pasa al siguiente familiar con derecho a heredar en la línea de sucesión, según hemos visto en el apartado anterior.
  • Si el padre hace testamento después de conocer la muerte de su hijo y heredero, simplemente tendrá que obviarlo en su testamento, y nombrar herederos a los parientes que le sigan en grado. En este caso, los nietos, que se repartirían la parte que correspondía a su progenitor.

En este caso en que el heredero fallece antes que el causante, se aplica el derecho de representación. Esto significa que los herederos del heredero lo sustituyen en su derecho, y heredan por representación del primero. Entonces se dice que heredan por estirpes, es decir, se reparten la porción que le correspondía a aquel.

En el ejemplo que veíamos antes: el abuelo fallece después que su propio hijo y heredero, y entonces los nietos sustituyen al hijo y heredan del abuelo por representación del hijo.

Hay que puntualizar que este derecho de representación solo se aplica en línea recta descendente, no ascendente. Y de los hijos de hermanos con respecto a los derechos de los hermanos (artículo 925 del Código Civil).

Si fallece un heredero cuando ya ha aceptado la herencia

Cuando un heredero ha tenido tiempo de aceptar la herencia y fallece en pleno proceso de partición, antes de que le sean adjudicados unos bienes y derechos concretos, la herencia ya había entrado a formar parte de su patrimonio, por lo que le heredarán sus propios herederos.

Derecho de transmisión y derecho de representación

Por tanto, y recapitulando, las normas de sucesión en caso de fallecimiento del heredero se aplicarán en virtud del derecho de transmisión o del derecho de representación, según cuál haya sido el momento de fallecimiento del heredero:

  • Si el heredero fallece después que el causante y antes de aceptar o repudiar la herencia, el derecho a hacerlo se transmite a sus propios herederos, por aplicación del derecho de transmisión.
  • Si el heredero fallece antes que el causante, la herencia pasa a los herederos por aplicación del derecho de representación, ya que heredan en representación del segundo fallecido, no por derecho propio.

A efectos prácticos, la diferenciación entre ambos derechos tiene su importancia, por ejemplo, si se produce una renuncia de la herencia por parte del segundo heredero:

  • Por aplicación del derecho de transmisión (si el heredero fallece después del causante principal, sin renunciar o aceptar la herencia), siguiendo con el ejemplo, si el nieto renuncia a la herencia de su padre, renuncia automáticamente también a la herencia de su abuelo.
  • Por aplicación del derecho de representación (si el heredero fallece antes del causante principal), el nieto puede renunciar a la herencia de su padre y aceptar la de su abuelo, o viceversa.

¿Qué pasa si el heredero renuncia a la herencia y luego fallece?

Si un heredero repudia la herencia, es decir, no quiere heredar, su parte acrecerá a los otros parientes del mismo grado, salvo que tenga descendientes que puedan heredar de él por representación (artículo 922 del Código Civil).

Es decir, si por ejemplo el causante tiene tres hijos y uno de ellos renuncia a su parte de la herencia, los otros dos hijos verán acrecentada su parte. Pero si el que renuncia tiene descendientes que le puedan heredar por representación, entonces ellos le sustituirán en sus derechos.

Una vez hecha la renuncia, el hecho de fallecer es irrelevante, porque los efectos son los mismos.

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